La rampe de lancement principale de SpaceX contient désormais l'équipement nécessaire pour les astronautes

Les mises à niveau de la rampe de lancement la plus utilisée de SpaceX en Floride seront mises en service jeudi avec le lancement d'une fusée Falcon 9 avec un cargo Dragon en direction de la Station spatiale internationale.

Le vaisseau spatial Cargo Dragon de SpaceX devrait être lancé jeudi à 16 h 55 HAE (20 h 55 UTC) depuis le complexe de lancement spatial 40 (SLC-40) de la station spatiale de Cap Canaveral en Floride. Cette mission, connue sous le nom de CRS-30, est la 30e mission de ravitaillement de SpaceX vers la station spatiale depuis 2012.

Le navire de ravitaillement robotique Dragon sera lancé à bord d'une fusée Falcon 9, puis se dirigera vers un séjour d'un mois sur la Station spatiale internationale, où il fournira plus de 6 000 livres d'instruments, de nourriture fraîche et d'expériences aux sept équipes de laboratoire. -Personne d'équipage.

Au cours des derniers mois, SpaceX a équipé la rampe de lancement de l'équipement nécessaire pour prendre en charge les lancements de vols spatiaux habités à bord du vaisseau spatial Crew Dragon. La capsule Cargo Dragon a la même taille et la même forme que la Crew Dragon de SpaceX, mais elle est remplie de porte-bagages et de plates-formes de stockage au lieu de sièges et d'écrans de cockpit.

Les techniciens de SpaceX ont utilisé cette semaine la tour de lancement et le bras d'accès de l'équipage nouvellement installés du SLC-40 pour charger des expériences et des fournitures urgentes dans la capsule Cargo Dragon au sommet d'une fusée Falcon 9.

« Le CRS-30 sera le premier Dragon à être lancé depuis le Pad 40 depuis que nous avons mis en place cette nouvelle tour d'équipage », a déclaré Sarah Walker, directrice de la gestion de la mission Dragon chez SpaceX.

Développer de nouvelles capacités

À partir de l'année dernière, les équipes de construction de Cap Canaveral ont érigé des parties d'une tour en treillis métallique de plus de 200 pieds de haut au SLC-40, à côté des points de départ de la fusée Falcon 9 de SpaceX. Avant cela, le SLC-40 était basé sur une architecture de « plate-forme propre », sans aucune structure pour entretenir ou accéder aux fusées Falcon 9 lorsqu'elles étaient verticalement sur la plate-forme.

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En novembre, les entrepreneurs ont élevé la flèche d'accès de l'équipage jusqu'à un point d'ancrage près du sommet de la tour. Cette passerelle permettra aux astronautes de ramper sur le vaisseau spatial Crew Dragon pendant le compte à rebours du lancement. Il donne également accès à la trappe du vaisseau spatial Cargo Dragon pour le chargement de la cargaison finale.

Plus tôt cette année, SpaceX a testé une goulotte de secours sur le SLC-40 qui peut être utilisée dans des situations d'urgence pour aider les astronautes et les équipes au sol à s'éloigner rapidement de la plate-forme. La goulotte a une fonction similaire aux paniers métalliques coulissants utilisés pendant des décennies sur le LC-39A, mais au lieu de monter sur le panier depuis le sommet de la tour, le personnel fuyant une urgence glissait le long de la goulotte pour être transporté à plusieurs centaines de pieds du sommet de la tour. Le missile.

Les employés de SpaceX ont testé le parachute de secours le mois dernier sur le SLC-40. Gwen Shotwell, présidente et directrice des opérations de SpaceX, a fait le voyage par le toboggan. « La sécurité des astronautes et du personnel est la priorité absolue de SpaceX, c'est pourquoi j'ai dû tester la nouvelle puce en personne », a-t-elle posté sur le site Internet de X, aux côtés d'un mystérieux emoji.

« L'équipe a utilisé une technologie disponible dans le commerce et l'a appliquée à la tour de l'équipage », a déclaré Kiko Dontchev, vice-président du lancement chez SpaceX. Écrit sur X. « Vous êtes formé pour cela de la même manière que vous êtes formé pour utiliser une porte de sortie de secours dans un avion. Il suffit de quelques actions physiques rapides pour déployer le toboggan et tout le monde peut le faire efficacement. »

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À mesure que de plus en plus de personnes voyagent dans l'espace, en particulier à bord de véhicules plus gros comme le Starship de SpaceX, il sera important de simplifier les systèmes de sécurité.

« Ce système nous aidera à mettre à l'échelle des constellations et des vaisseaux spatiaux plus grands (pensez à 100 personnes sur un vaisseau spatial) », a écrit Dontchev.

SpaceX et ses sous-traitants ont achevé tout ce travail, en lançant le Falcon 9 SLC-40 tous les quelques jours avec des satellites Starlink et d'autres missions.

Au cours des quatre dernières années, tous les vols cargo et d'équipage de SpaceX vers la station spatiale ont été lancés depuis le complexe de lancement 39A (LC-39A) du centre spatial Kennedy de la NASA, à quelques kilomètres au large du SLC-40. En 2018 et 2019, SpaceX a équipé le LC-39A pour les missions Cargo Dragon et Crew Dragon avant la première mission de vol spatial avec équipage de l'entreprise en 2020.

Walker a déclaré que la nouvelle infrastructure ajoutée sur le SLC-40 est « fonctionnellement presque identique » à l'équipement spécifique à la mission de l'équipage sur le LC-39A. Les principales différences résident dans les moyens d'évacuation de la plate-forme – une goulotte au lieu de paniers métalliques coulissants – et la tour élévatrice plus puissante du SLC-40.

Auparavant, SpaceX utilisait à la fois le SLC-40 et le LC-39A pour lancer ses capsules cargo Dragon de première génération, désormais retirées, dont les dernières fournitures étaient chargées avant que SpaceX ne soulève la fusée verticalement pour le lancement. Comme les lancements réguliers de satellites sur les Falcon 9, les deux plates-formes peuvent prendre en charge les missions cargo Dragon de première génération.

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« Grâce à la nouvelle tour d'équipage avancée requise pour les missions de vols spatiaux habités, ce processus de chargement retardé a également fait l'objet d'une énorme amélioration. Il est beaucoup plus facile de charger une large plage de temps », a déclaré Walker. -Scientifique critique de la NASA sur notre vaisseau spatial Dragon en route vers son vol.

SpaceX a considérablement augmenté son rythme de lancement depuis la construction du LC-39A pour les missions Dragon. La société prévoit de lancer environ 150 fusées Falcon 9 ou Falcon Heavy cette année. Quand on lance des missiles tous les deux ou trois jours, il est inévitable que deux missions se disputent les mêmes créneaux de lancement. Cela s'est produit en février dernier, lorsque la mission de l'équipage de la NASA était prête à être lancée à partir du LC-39A, à peu près au même moment que la fenêtre de lancement serrée du premier atterrisseur lunaire commercial d'Intuitive Machines. Tous deux ont dû débarquer du LC-39A.

« Historiquement, la plate-forme 40 a été notre plate-forme haut de gamme », a déclaré Walker. « Nous avons réduit le délai entre les lancements à seulement deux jours. »

Le LC-39A a été moins utilisé, principalement pour les vols d'équipage et de fret Dragon, les missions Falcon Heavy et d'autres missions « particulièrement complexes » telles que l'atterrisseur Intuitive Machines, a déclaré Walker.

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