Le malheureux atterrisseur lunaire américain est désormais « en route vers la Terre »

Un atterrisseur lunaire privé américain qui a perdu du carburant tout au long de son voyage se dirige maintenant vers la Terre et va probablement brûler dans l'atmosphère, a annoncé samedi la société.

Astrobotic publie régulièrement des mises à jour sur l'état de l'atterrisseur Peregrine depuis le début de son voyage malheureux, qui a commencé lorsqu'il a décollé sur une toute nouvelle fusée Vulcan construite par United Launch Alliance le 8 janvier.

Peu de temps après s'être séparé de la fusée, le vaisseau spatial a subi une explosion à bord et il est rapidement devenu clair qu'il ne réaliserait pas un atterrissage en douceur sur la Lune en raison de la quantité de propulseur qu'il perdait – bien que l'équipe Astrobotic ait pu améliorer la expériences scientifiques qu'ils effectuaient. Il transporte des données pour la NASA et d'autres agences spatiales, collectant des données sur les vols spatiaux.

« Notre dernière évaluation montre désormais que le vaisseau spatial est en route vers la Terre, où il va probablement brûler dans l'atmosphère terrestre », a déclaré la société basée à Pittsburgh. Publié le X.

« L'équipe évalue actuellement les options et nous mettrons à jour dès que nous le pourrons. »

Astrobotic a ajouté que le robot en forme de boîte est maintenant dans l'espace depuis plus de cinq jours et se trouve actuellement à 242 000 milles (390 000 kilomètres) de notre planète.

Les observateurs spatiaux suivaient de près la trajectoire de Peregrine et beaucoup espéraient qu'il effectuerait un « atterrissage brutal » sur la surface de la Lune, comme d'autres atterrisseurs échoués l'avaient fait auparavant – même s'il est désormais clair que même cet objectif réduit ne sera pas atteint.

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En plus des instruments scientifiques, le vaisseau spatial transporte des marchandises pour les clients privés d'Astrobotic, notamment une canette de boisson pour sportifs, du bitcoin physique, ainsi que des cendres et de l'ADN humains et animaux.

Astrobotic est la dernière entité privée à échouer dans son atterrissage en douceur, après une organisation à but non lucratif israélienne et une entreprise japonaise.

La NASA a payé à Astrobotic plus de 100 millions de dollars pour transporter sa charge utile, dans le cadre d'un programme pilote appelé Commercial Lunar Payload Services. L’objectif global est de semer les graines d’une économie lunaire commerciale et de réduire ses frais généraux.

Même si cela n'a pas fonctionné cette fois-ci, les responsables de la NASA ont expliqué que leur stratégie consistant à « plus de tirs au but » signifiait plus d'occasions de marquer, et la prochaine tentative, menée par Intuitive Machines, basée à Houston, sera lancée en février.

Astrobotic lui-même recevra une autre chance en novembre avec l'atterrisseur Griffin emmenant le rover VIPER de la NASA au pôle sud lunaire.

© Agence France-Presse

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