Les sphérules qui dateraient d'un impact de météorite en 2014 pourraient être plus anciennes de 790 000 ans.

Notre système solaire n’existe pas isolément. Il s'est formé au sein d'une pépinière stellaire avec des centaines d'étoiles sœurs et, même aujourd'hui, il interagit occasionnellement avec des objets interstellaires tels que 'Oumuamua et Borissov. Il est donc raisonnable de supposer qu’une certaine matière interstellaire a atteint la Terre.

Récemment, Avi Loeb et son équipe ont reçu beaucoup d'attention avec une étude affirmant avoir trouvé certains de ces objets interstellaires au fond de l'océan. Mais une nouvelle étude révèle que ce matériau est d'origine beaucoup plus locale.

L'étude originale est basée sur une météorite datant de 2014 qui est entrée dans l'atmosphère terrestre au large des côtes de la Papouasie-Nouvelle-Guinée. Les observations de sa trajectoire d'impact ont indiqué qu'il pourrait être d'origine extraterrestre. Puisque nous avons une idée de l'endroit où il est tombé, pourquoi ne cherchons-nous pas son épave ?

Cela a conduit l'équipe de Loeb au fond marin près de la Papouasie-Nouvelle-Guinée, où ils ont trouvé de petites boules riches en fer appelées pellets. L'étude a analysé la composition de ces globules et a révélé que la distribution isotopique était si inhabituelle qu'elle devait avoir une origine interstellaire.

Les isotopes du fer de ces pastilles montrent une origine locale. (Desch et coll.)

Bien que cela semble convaincant, il existe quelques mises en garde. La première est que la trajectoire du météore de 2014 n’est pas connue avec précision. Nous connaissons la zone d'impact générale, mais les données ne sont tout simplement pas assez bonnes pour prouver que ces plombs proviennent de cette météorite particulière.

La seconde est que les isotopes « inhabituels » ne sont pas rares dans notre système solaire. Comme le montre la nouvelle étude, il existe une distribution des ratios isotopiques du fer pour les objets émergents dans le système solaire, en particulier les ratios de 57Fe et 56Fe.

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Le pourcentage de cellules « étrangères » se situe dans cette fourchette. Heureusement, les chances d’être interstellaire sont inférieures à 1 sur 10 000. Ces globules ont donc une origine locale.

Mais ils se sont probablement formés à la suite d’un événement de collision, c’est pourquoi cette nouvelle étude va plus loin. Existe-t-il un effet connu à l'origine de ces granulés ? Il s’avère que oui.

La zone dans laquelle il a été trouvé fait partie de ce que l’on appelle le champ australien de tektite dispersée. Il s’agit d’un vaste champ s’étendant de l’Asie du Sud-Est à l’Antarctique et résulte d’une collision majeure il y a 790 000 ans. L'équipe a examiné d'autres rapports isotopiques et a constaté qu'ils étaient cohérents avec d'autres tectites australiennes connues.

Ces pellets spécifiques ont donc une origine locale. Mais cela ne veut pas dire que les météorites interstellaires n’existent pas. D’après ce que nous savons, il y a presque certainement des objets interstellaires sur Terre qui attendent d’être découverts. Nous devons simplement continuer à les chercher.

Cet article a été initialement publié par L'univers aujourd'hui. Lis le Article original.

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