Un atterrisseur chinois découvre des structures polygonales géantes enfouies sous Mars : ScienceAlert

Le vaisseau spatial chinois Zhurong est équipé d’un système radar à pénétration du sol, lui permettant de scruter sous la surface de Mars.

Les chercheurs ont annoncé de nouveaux résultats issus des analyses du site d’atterrissage de Zhurong sur Utopia Planitia, affirmant avoir identifié des coins polygonaux irréguliers situés à une profondeur d’environ 35 mètres tout au long du vol du robot.

Les objets mesurent du centimètre à la dizaine de mètres. Les scientifiques pensent que les polygones enfouis résultent de cycles de gel-dégel sur Mars il y a des milliards d’années, mais ils pourraient également être volcaniques, résultat du refroidissement des coulées de lave.

Le vaisseau spatial Zhurong a atterri sur Mars le 15 mai 2021, faisant de la Chine le deuxième pays à réussir son atterrissage sur Mars.

Le doux rover, du nom du dieu chinois du feu, a exploré son site d’atterrissage, renvoyé des images (dont un selfie avec l’atterrisseur, pris par une caméra distante), étudié le terrain martien et effectué des mesures à l’aide de son radar pénétrant dans le sol ( GPR). .

La durée de vie initiale de la mission Zhurong était de trois mois terrestres, mais elle a fonctionné avec succès pendant un peu plus d’une année terrestre avant d’entrer dans un état d’hibernation planifié. mais, Aucune nouvelle du véhicule n’a été reçue depuis mai 2022.

Les chercheurs de l’Institut de géologie et de géophysique de l’Académie chinoise des sciences qui ont travaillé avec les données de Zhurong ont déclaré que le GPR fournit un complément important aux explorations radar orbitales de missions telles que Mars Express de l’Agence spatiale européenne et l’orbiteur chinois Tianwen-1.

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Ils ont déclaré qu’une étude GPR in situ pourrait fournir des détails locaux importants sur les structures peu profondes et leur composition à une profondeur d’environ 100 mètres le long de la trajectoire du rover.

Carte topographique d’Utopia Planitia (A), montrant les sites d’atterrissage du rover Zhurong, de l’atterrisseur Viking 2 et du rover Perseverance. Quatre zones locales (c – f) avec un terrain polygonal sont marquées par des cases blanches. (NASA/JPL/Université de l’Arizona)

Utopia Planitia est une grande plaine au sein d’Utopia et constitue le plus grand bassin d’impact reconnu sur Mars (également dans le système solaire) avec un diamètre d’environ 3 300 km. Au total, le véhicule a parcouru 1 921 mètres au cours de sa durée de vie.

Des chercheurs dirigés par Li Zhang, a écrit dans leur article publié dans nature, Le radar du rover a détecté seize coins polygonaux à une distance d’environ 1,2 kilomètres, indiquant une large répartition de terrains similaires sous Utopia Planitia.

Ces éléments mis au jour se sont probablement formés il y a 3,7 à 2,9 milliards d’années à la fin de l’Hespérien et au début de l’Amazonie sur Mars, « peut-être lorsque l’ancien environnement humide a cessé. Le terrain polygonal a ensuite été enfoui, avec ou sans érosion ». Grâce à des processus géologiques ultérieurs.

Diagramme schématique de quatre modèles de formation de polygones
Modèle schématique du processus de formation du terrain polygonal sur le site d’atterrissage de Zhurong. A) Fissuration causée par le retrait thermique de la surface. b) fissures remplies de glace d’eau ou de matériaux du sol, c) stabilisation de terranes de surface polygonaux de la fin de l’Hespérien et du début de l’Amazonie, d) anciens terranes polygonaux, avec ou sans érosion, ensuite enfouis par dépôt de matériaux de couverture en Amazonie. (Zhang et coll.)

Alors qu’un terrain de type polygonal a été observé dans plusieurs régions de Mars depuis De nombreuses tâches antérieuresC’est la première fois que des indications de polygones enterrés apparaissent.

Le terrain polygonal enfoui nécessite un environnement froid qui peut être lié aux processus de gel et de dégel de l’eau et de la glace dans le sud d’Utopia Planitia au début de Mars, ont écrit les chercheurs.

« La présence possible d’eau et de glace nécessaires au processus de congélation et de décongélation dans les cales pourrait provenir d’une migration d’humidité provoquée par l’aspiration cryogénique d’un aquifère souterrain sur Mars, de chutes de neige de l’air ou de diffusion de vapeur pour déposer de la glace poreuse », a-t-il déclaré. explique.

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Recherches antérieures à partir des données radar de Zhurong Il a noté que plusieurs inondations au cours de la même période ont créé plusieurs couches sous la surface d’Utopia Planitia.

Tandis que le Nouvelle porter indique que le mécanisme de formation le plus probable serait le retrait du sol dû aux sédiments humides qui ont séché, produisant des fissures d’argile. Cependant, le retrait résultant du refroidissement de la lave peut également produire des fissures de contraction thermique.

Dans les deux cas, ils notent qu’un changement important du climat de Mars a été responsable de la formation du polygone.

« La structure souterraine avec des matériaux de recouvrement recouvrant l’ancien terrain polygonal enfoui suggère qu’il y a eu un changement paléoclimatique marqué à un moment donné par la suite », ont écrit les chercheurs.

« La variation au-dessus et au-dessous d’une profondeur d’environ 35 mètres représente un changement marqué dans l’activité de l’eau ou dans les conditions thermiques à l’époque de Mars, ce qui implique qu’il y a eu une perturbation climatique aux latitudes basses et moyennes. »

Cet article a été initialement publié par L’univers aujourd’hui. Lis le Article original.

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