Une découverte surprenante révèle les secrets d’une ancienne épave grecque

La coque du navire Kyrenia lors des fouilles. La coque du navire Kyrenia sur les fonds marins au large de Chypre du Nord lors d’un forage sous-marin à la fin des années 1960. Copyright : Image fournie aux auteurs par l’équipe de forage du navire Kyrenia pour utilisation dans cet article. CC-BY 4.0

Des chercheurs de l’Université Cornell ont amélioré la période de naufrage estimée de l’épave du Kyrenia entre 286 et 272 avant JC en surmontant les défis de datation tels que l’élimination des contaminants et la révision de la courbe d’étalonnage du radiocarbone, améliorant ainsi la compréhension historique et une recherche scientifique plus large.

Les épaves historiques évoquent souvent des rêves de richesses englouties attendant d’être récupérées au fond de l’océan.

Pour les chercheurs de l’Université Cornell essayant de dater la célèbre épave du Kyrenia de l’époque hellénistique, découverte et récupérée au large de la côte nord de Chypre dans les années 1960, le véritable trésor n’était pas des pièces d’or, mais des milliers d’amandes trouvées dans des bocaux parmi la cargaison.

Les amandes, combinées à des échantillons de bois fraîchement nettoyés et à l’expertise de l’équipe en matière de modélisation et de datation au radiocarbone, ont conduit le Cornell Tree-Ring Laboratory à déterminer la chronologie la plus probable du naufrage du Kyrenia entre 296 et 271 av. entre 286 av. J.-C. Naissance. -272 avant JC.

L’article de l’équipe a été récemment publié dans la revue Un plus. L’auteur principal est Sturt Manning, professeur émérite d’archéologie classique en arts et sciences au Collège des arts et des sciences.

Le navire Kyrenia a un héritage historique en tant que premier grand navire grec de l’époque hellénistique découvert, en 1965, avec une coque en grande partie intacte. De 1967 à 1969, il a été fouillé avec sa cargaison, qui comprenait des centaines de récipients en céramique, puis réassemblé hors site et étudié scientifiquement.

« C’est à Kyrenia que nous avons réalisé pour la première fois que ce genre de riches preuves du monde classique pouvaient être trouvées en grande partie intactes après plus de 2 000 ans au fond de la mer, si vous pouviez les trouver », a déclaré Sturt Manning. « C’était un peu un moment historique, l’idée que l’on pouvait plonger, fouiller et ramener un navire de l’époque classique et ainsi découvrir ce monde antique par soi-même. Les épaves sont des capsules temporelles uniques, et vous pouvez obtenir une préservation étonnante. « 

Restes de la coque du navire Kyrenia

La coque du navire Kyrenia survit peu de temps après le remontage du bois récupéré lors des fouilles des fonds marins. Crédit : Image fournie aux auteurs par l’équipe de Kyrenia Ship Excavation pour être utilisée avec cet article, CC-BY 4.0

Au cours des six dernières décennies, Kyrenia a fourni aux archéologues et aux historiens des informations essentielles sur le développement de la technologie des navires anciens, les pratiques de construction et le commerce maritime. À ce jour, au moins trois répliques du Kyrenia ont été produites et lancées, et ces reconstructions ont fourni des informations considérables sur les anciens navires et leurs performances de navigation. Cependant, la chronologie de la source du Kyrenia et la date exacte de son naufrage ont toujours été, au mieux, ambiguës. Les premiers efforts pour dater le navire étaient basés sur des artefacts récupérés, tels que des poteries trouvées à bord et une petite collection de pièces de monnaie, ce qui a initialement conduit les chercheurs à estimer que le navire avait été construit et coulé à la fin du IIIe siècle avant JC.

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« Les textes classiques et les découvertes sur les sites portuaires nous disent que cette époque était importante pour le commerce maritime et les communications à grande échelle dans toute la Méditerranée – une première période de mondialisation », a déclaré Manning. « Mais la découverte du Kyrenia, long de moins de 15 mètres et probablement avec un équipage de quatre personnes, a rendu tout cela très immédiat et réel. Cela a donné un aperçu fondamental des aspects pratiques de la partie précédente d’un millénaire d’activité maritime intense à l’époque. mer. » La Méditerranée, de l’époque grecque à la fin de l’Antiquité.

Le premier volume de la publication finale du projet Kyrenia Ark, publié l’année dernière, indiquait que la date de la destruction était légèrement ultérieure, plus proche de 294-290 avant JC, mais l’élément de preuve clé – une pièce de monnaie mal conservée et presque illisible – était pas. résistant à l’eau.

L’équipe de Manning, qui comprenait les co-auteurs Madeline Wenger ’24 et Britta Lorentzen, ’06, Ph.D. ’15, a cherché à obtenir un rendez-vous.

Dangers du polyéthylène glycol

Le plus grand obstacle à la datation précise de Kyrenia a été un autre artefact, datant du 20e siècle : le polyéthylène glycol (PEG). Les prospecteurs et les défenseurs de l’environnement appliquent souvent le composé pétrolier sur le bois gorgé d’eau pour l’empêcher de se décomposer une fois récupéré de l’environnement océanique sans oxygène.

« Le polyéthylène glycol est le traitement standard depuis des décennies. Le problème est qu’il s’agit d’un produit pétrolier », a déclaré Manning, « ce qui signifie que si du PEG est présent dans le bois, vous allez avoir cette contamination par le carbone fossile ancien qui produit le radiocarbone. sortir avec « Impossible ».

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L’équipe de Manning a travaillé avec des chercheurs de l’Université de Groningen aux Pays-Bas pour développer une nouvelle méthode de nettoyage du PEG du bois, et ils l’ont démontré sur des spécimens de l’époque romaine traités au PEG provenant de Colchester, en Angleterre, ce qui a en fait démontré l’existence de dendrochronologiques (arbre -ring-séquence) dates.

« Nous avons retiré le PEG du bois, l’avons daté au radiocarbone et avons montré que dans chaque cas, nous avons obtenu un âge au radiocarbone qui correspondait à l’âge réel (connu) », a déclaré Manning. « Nous avons essentiellement supprimé 99,9 % du PEG. »

Ils ont utilisé cette technique pour éliminer le PEG de l’échantillon de Kyrenia, que Manning et ses collaborateurs avaient tenté sans succès de dater avec précision 10 ans plus tôt. L’équipe a également daté un petit morceau de bois tordu récupéré à Kyrenia à la fin des années 1960, mais il était trop petit pour être inclus dans la reconstruction, évitant ainsi le traitement de ligature. Il est ensuite resté dans une jarre d’eau du musée pendant 50 ans.

La datation a montré que les cernes d’arbres les plus récents préservés de ces bois poussaient au milieu du IVe siècle avant JC. Comme les échantillons ne contenaient pas d’écorce, les chercheurs n’ont pas pu déterminer la date exacte à laquelle les arbres d’origine ont été abattus, mais ils peuvent affirmer que la date est probablement postérieure à environ 355-291 avant JC.

Preuve organique

En collaboration avec l’équipe de fouilles indigènes de Kyrenia, les chercheurs ont examiné divers artefacts, notamment des poteries et des pièces de monnaie, en mettant l’accent sur les matériaux organiques, notamment l’astragale (l’os de la cheville d’un mouton ou d’une chèvre utilisé dans les jeux et les rituels de divination dans de nombreuses cultures anciennes). Des milliers d’amandes vertes fraîches se trouvent dans certaines grandes amphores, c’est-à-dire des pots en céramique. Ces échantillons « de courte durée » ont permis de déterminer la date du dernier voyage du navire.

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L’équipe a appliqué des modèles statistiques combinés à la dendrochronologie des échantillons de bois pour obtenir un niveau de datation plus précis que les efforts précédents. La modélisation a déterminé que la plage de dates la plus probable pour le voyage final se situerait entre 305-271 avant JC (probabilité de 95,4 %) et 286-272 avant JC (probabilité de 68,3 %), soit plusieurs années plus tard que les estimations actuelles.

Mais il y a eu un gros contretemps en cours de route. Les nouvelles dates ne correspondent pas à la courbe internationale d’étalonnage du radiocarbone, qui est basée sur des cernes d’arbres d’âge connu et est utilisée pour convertir les mesures du radiocarbone en dates du calendrier de l’hémisphère Nord.

Manning a examiné de plus près les données derrière la courbe d’étalonnage, compilées sur plusieurs décennies par des dizaines de laboratoires et des centaines de scientifiques. Il a découvert que la période comprise entre 350 et 250 avant JC ne contenait pas de données modernes de spectrométrie de masse au radiocarbone (AMS). Au lieu de cela, la courbe d’étalonnage de cette période était basée uniquement sur quelques mesures effectuées dans les années 1980 et 1990 à l’aide d’un type plus ancien de technologie de datation au radiocarbone. Avec des collaborateurs aux États-Unis et aux Pays-Bas, l’équipe a mesuré des spécimens connus de séquoias et de chênes d’un seul âge afin de recalibrer la courbe pour la période 433-250 avant JC. Non seulement cela a contribué à expliquer le pic de production de radiocarbone provoqué par un minimum d’activité solaire centré autour de 360 ​​avant JC, mais cela a également conduit à d’importantes révisions de la courbe autour de 300 avant JC – des améliorations qui ont été cruciales pour déterminer la datation de Kyrenia. .

Manning s’attend à ce que les nouveaux résultats clarifient non seulement la chronologie de Kyrenia et sa charge utile, mais aident également les chercheurs à utiliser la courbe d’étalonnage pour des projets très différents.

« Cette courbe révisée de 400 à 250 avant JC est désormais pertinente pour d’autres problèmes sur lesquels les chercheurs travaillent, que ce soit en Europe, en Chine ou ailleurs dans l’hémisphère Nord », a-t-il déclaré. La moitié des personnes qui citent l’article citeront « L’avenir ». C’est le fait que nous avons révisé la courbe d’étalonnage du radiocarbone au cours de cette période, et seulement la moitié dira que l’épave du Kyrenia est vraiment importante et a une bien meilleure histoire.

Référence : « La courbe d’étalonnage du radiocarbone révisée à 350-250 avant JC influence la datation à haute résolution du navire Kyrenia » par Sturt W. Manning, Britta Lorentzen, Martin Bridge, Michael WD, John Southon et Madeleine Wenger, 26 juin 2024, Un plus.
est ce que je: 10.1371/journal.pone.0302645

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