Des astronomes découvrent une petite mais puissante étoile « micronova »

Chaque micronova peut brûler « environ 3,5 milliards de grandes pyramides de Gizeh » de matière (ou 20 000 000 de milliards de kilogrammes) en quelques heures, selon les chercheurs.

Ces explosions extrêmement puissantes peuvent se produire à la surface de naines blanches ou d’étoiles mortes de la taille de notre planète, d’après les observations d’une équipe d’astronomes utilisant le très grand télescope de l’Observatoire européen austral dans le désert d’Atacama au Chili.

« Nous avons découvert et identifié pour la première fois ce que nous appelons une micronova », a déclaré dans un communiqué l’auteur principal de l’étude, Simon Scaringi, astronome et professeur adjoint à l’Université de Durham au Royaume-Uni. « Ce phénomène remet en question notre compréhension de la façon dont les explosions thermonucléaires se produisent dans les étoiles. Nous pensions le savoir, mais cette découverte suggère une toute nouvelle façon de les réaliser. »

Une étude détaillée des résultats, publiée mercredi dans la revue tempérer la nature.

champs magnétiques puissants

Les étoiles naines blanches trouvées associées à d’autres étoiles tirent de l’hydrogène de leurs compagnons, comme des zombies qui se nourrissent d’autres étoiles. Lorsque le gaz rencontre la surface chaude des tubes de la naine blanche, les atomes d’hydrogène fusionnent dans l’hélium, provoquant une explosion. Ces événements sont connus sous le nom de novae.

« De telles explosions font brûler et scintiller toute la surface de la naine blanche pendant plusieurs semaines », a déclaré Natalie Degenar, astronome et professeure adjointe à l’Université d’Amsterdam, dans un communiqué.

Les micronovae sont plus petites que les supernovae typiques et ne durent que quelques heures.

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Les explosions de micronovae se produisent sur les naines blanches qui ont de forts champs magnétiques, qui envoient de la matière vers les pôles de l’étoile. Cette voie provoque des réactions de fusion d’hydrogène dans des régions plus localisées des pôles magnétiques.

Cette illustration montre un système à deux étoiles.  Un disque bleu de matière peut être vu en orbite autour d'une naine blanche alors qu'il éloigne la matière de l'étoile compagne.

« Cela déclenche l’explosion de bombes micronova, qui ont environ un million de parties de la force d’une explosion de nova, d’où le nom de Micronova », a déclaré le co-auteur de l’étude, Paul Grote, astronome et professeur à l’université Radboud aux Pays-Bas. déclaration. .

Suivre des événements intenses mais courts

L’équipe de recherche a découvert les minuscules éruptions après avoir examiné les données recueillies par le satellite d’étude des exoplanètes en transit de la NASA, ou mission TESS. Le satellite est utilisé pour rechercher des exoplanètes, mais il scanne également les étoiles proches pour rechercher les planètes qui les entourent.

Cette supernova prématurée est apparue à partir d'une étoile morte

« En examinant les données astronomiques recueillies par le TESS de la NASA, nous avons découvert quelque chose d’inhabituel : un flash lumineux de lumière optique durant quelques heures. Avec des recherches supplémentaires, nous avons trouvé plusieurs signaux similaires », a déclaré DeGeneres.

Deux des macronovas sont tombées sur des naines blanches, et les astronomes ont suivi la troisième en utilisant le Very Large Telescope pour s’assurer qu’il s’agissait également d’une naine blanche. Cela a permis aux chercheurs d’annoncer leurs observations de la découverte de quelque chose de nouveau.

Maintenant que les micronovae ont leur propre classe d’étoiles, l’équipe de recherche espère en surveiller davantage pour voir à quel point elles sont courantes, d’autant plus que cela remet en question la compréhension actuelle des étoiles.

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« Cela montre à quel point l’univers est dynamique », a déclaré Scaringi. « Ces événements pourraient en fait être très courants, mais parce qu’ils sont si rapides, il est difficile de les saisir en action. »

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