La NASA publie des photos de l'amas d'étoiles « Christmas Tree ».

Même à des milliers d’années-lumière de la Terre, un groupe d’étoiles entre dans l’esprit de Noël. Les images publiées par la NASA cette semaine montrent un amas d'étoiles de l'amas NGC 2264 illuminé de lumières vertes, bleues et blanches vives à travers le ciel céleste de la Voie lactée.

Communément appelée « grappe d'arbres de Noël », cette formation a une base triangulaire pâle et des tiges s'étendant sur ses côtés, ce qui fait que sa structure ressemble à celle du célèbre épicéa de Norvège qui est devenu un incontournable et une tradition des fêtes.

Les chercheurs de la NASA ont assemblé des images à l'aide des données de deux télescopes, notamment de l'observatoire à rayons X Chandra de l'agence et de l'observatoire Wisconsin-Indiana-Yale-NOAO (WIYN) de la National Science Foundation, pour montrer la couleur vert pin de l'amas. Ils ont également utilisé les données infrarouges du Two Micron All Sky Survey, une étude astronomique du ciel en lumière infrarouge, pour animer les étoiles de l'amas avec des points bleu-blanc brillants et chatoyants. L'image a également été pivotée de 160 degrés par rapport au point nord d'origine pour mieux ressembler à un arbre de Noël.

La nébuleuse est un nuage de poussière et de gaz dans l'espace, situé à environ 2 500 années-lumière dans la constellation du Monocéros, une faible constellation située sur l'équateur céleste. Selon une étude de la NASA. De nombreuses étoiles au sein de la formation de NGC 2264 sont plus petites et plus massives que le Soleil, et certaines ont une masse inférieure à un dixième de celle du Soleil.

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La formation a été découverte dans les années 1780 par l’astronome germano-britannique William Herschel et s’étend sur environ sept années-lumière. La zone environnante est également un foyer de formation de nouvelles étoiles, qui ont progressivement érodé la nébuleuse au fil des millions d'années, a indiqué la NASA.

Il existe d'innombrables nébuleuses qui ressemblent souvent à des objets ou à des animaux sur Terre, comme des méduses, des hiboux et même une trompe d'éléphant. La configuration NGC 6302, située dans la constellation du Scorpion, est appelée Nébuleuse du Papillon En raison de ses nuages ​​​​de gaz volatils qui ressemblent à des ailes.

Les scientifiques étudient souvent les nébuleuses, ainsi que leurs champs magnétiques, qui peuvent être générés par les particules à l'intérieur d'une étoile, pour analyser leur comportement, en particulier ce qui se passe lorsque les étoiles atteignent la fin de leur vie et évoluent en nébuleuses.

Les champs magnétiques générés par les télescopes à rayons X Chandra de la NASA ont également contribué à produire des images similaires, comme celle d'une main violette et blanche choquante provenant d'une nébuleuse étoilée géante, à 16 000 années-lumière de la Terre, qui s'est effondrée en une étoile à neutrons, selon Communiqué de presse de la NASA.

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