Les scientifiques ont une nouvelle théorie sur ce qui attire les insectes vers les lumières

Des scientifiques ont mené des expériences sur le terrain au Costa Rica pour découvrir comment différents insectes réagissent à la lumière artificielle la nuit.
Yash Sondhi

  • Les scientifiques se demandent depuis longtemps pourquoi les insectes sont attirés par la lumière artificielle, mais jusqu’à présent, ils n’ont pas trouvé de bonne réponse.
  • Les chercheurs ont observé des schémas de vol inhabituels chez les insectes qui volent la nuit vers des lumières artificielles.
  • Les motifs indiquent que les insectes utilisent la lumière pour déterminer la direction appropriée afin de les aider à voler droit.

En 1884, l'entomologiste Mary Esther Mortfeldt j'ai remarqué Quelque chose d'étrange. La nuit, elle a photographié les papillons de son salon qui ne sortent habituellement que le jour – ils semblaient attirés par ses lampes.

La question de savoir ce qui pousse les insectes vers les lumières de toutes sortes – des feux aux lumières du porche – est ancienne.

« Nous observons cela depuis des milliers d'années, et nous pouvons trouver des écrits à ce sujet depuis des milliers d'années », a déclaré à Business Insider Sam Fabian, chercheur postdoctoral à l'Imperial College de Londres qui cherchait à découvrir pourquoi.

Insectes à l’envers et écrasés

Les chercheurs ont observé des « trajectoires étranges » dans les schémas de vol des insectes attirés par les lumières la nuit.
Chris Robbins/500px via Getty Images

Fabian, Yash Sondhi et d'autres biologistes ont installé des caméras vidéo à haute vitesse, à la fois sur le terrain au Costa Rica et dans leur laboratoire, pour voir comment la lumière affecte les mouvements nocturnes des insectes volants tels que les papillons, les mites et les libellules.

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En laboratoire, ils ont utilisé Capture de mouvement En équipant les insectes d'étiquettes miniatures similaires à celles que portent souvent les acteurs pour filmer des scènes d'action dans les films et les jeux vidéo.

« Cela nous donne en fait une solution extraordinaire à ce qui se passe », a déclaré Fabian.

Cependant, même avec de simples séquences vidéo, les chercheurs ont rapidement constaté une tendance commune parmi de nombreuses espèces montrant ce que Fabian a décrit comme « ces traces étranges ».

Les insectes tournent le dos à la lumière, et si cette lumière est en dessous ou horizontalement par rapport à leur trajectoire de vol, cela les amènera souvent à voler en rond ou à entrer en collision.

C’était comme s’ils utilisaient la source de lumière pour se guider vers le ciel.

Lorsque les insectes s'approchent trop près de la lumière artificielle, ils peuvent être presque piégés par celle-ci, a déclaré à Business Insider Peter Oboyski, directeur exécutif et directeur des collections du musée d'entomologie Essig, qui n'a pas participé à l'étude.

« L'idée qu'ils veulent que leur surface dorsale, leur surface supérieure, soit face à la lumière est tout à fait logique », a déclaré Oboyski.

Les chercheurs ont apposé des marques sur le dos des papillons et des libellules pour capturer des données sur la façon dont ils volent près des lumières.
Sam Fabien

Les poissons présentent un comportement similaire, « mais c'est la première fois que nous montrons que cela arrive aux insectes nocturnes autour de la lumière artificielle », a déclaré Fabian.

Les chercheurs ont publié leurs résultats dans la revue à comité de lecture Communications naturelles.

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Les insectes ont besoin de savoir dans quelle direction les atteindre

De nombreux animaux s'appuient sur la gravité et des repères visuels pour s'orienter, a déclaré Oboyski. Certains insectes maintiennent leur orientation en utilisant ce qu’on appelle la réponse lumineuse dorsale.

« Pour que les insectes volent au niveau du sol et sur le côté gauche, ils doivent savoir dans quelle direction ils vont », a-t-il expliqué. La source fiable de cette information est l’endroit d’où vient la lumière, le ciel.

« Et au fil des milliards d'années planétaires, cela va augmenter », a déclaré Oboyski.

Lorsque les insectes rencontrent une source de lumière différente – comme un feu venant d’en bas ou un phare sur le côté – les insectes tentent de faire face au haut de leur corps vers cette lumière et peuvent alors être désorientés ou frappés, a déclaré Oboyski.

L'étude s'est concentrée sur le comportement des insectes lorsque la lumière est à une distance inférieure à 7 pieds. On ne sait toujours pas exactement ce qui les a amenés là-bas.

« Je pense qu'il reste une question plus importante quant à savoir pourquoi ils sont attirés par la lumière provenant de plus grandes distances, ce qui est une question beaucoup plus difficile à répondre », a déclaré Oboyski.

La lune n'est pas une boussole

Il existe de nombreuses théories sur les raisons pour lesquelles les insectes se rassemblent aux lumières.

« La plus courante est la navigation lunaire ou céleste », a déclaré Sondhi. L'idée est que les insectes qui doivent voler en ligne droite peuvent utiliser la position de la lune comme signal. Ils confondent les lumières artificielles avec la lune.

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La direction de la lumière affecte les insectes de différentes manières. Les lumières dirigées vers le haut ou placées horizontalement étaient les plus gênantes.
Sam Fabien

Mais Fabian a déclaré qu'ils avaient testé cette théorie et découvert que certains insectes commençaient à se déplacer dans une direction différente lorsqu'une nouvelle source de lumière était allumée.

« Ils se déplacent en fait d'avant en arrière, ce qui ne semble pas être le genre de chose pour laquelle vous utiliseriez une boussole céleste », a déclaré Fabian.

Un avenir moins brillant pour les insectes

Il y a une raison pour laquelle les scientifiques cherchent depuis longtemps à répondre à la question de savoir pourquoi les insectes sont attirés par la lumière artificielle. « Je pense qu'il y a des raisons pratiques pour vouloir comprendre cela, mais aussi des raisons théoriques », a déclaré Oboyski.

Premièrement, cela pourrait un jour nous aider à prévenir une grande partie de la destruction aveugle d’insectes. « Il y a beaucoup de dommages collatéraux qui se produisent avec un bug zapper », a déclaré Oboyski. « Il ne s'agit pas seulement de moustiques. » Savoir quelle lumière attire les moustiques – et uniquement les moustiques – est un avantage potentiel.

Oboyski s'inquiète également du fait que la pollution lumineuse affecte la façon dont les insectes se déplacent dans leur environnement.

« Peut-être qu'ils ne trouvent pas de partenaires comme ils le devraient. Peut-être qu'ils ne trouvent pas de ressources alimentaires comme ils le devraient », a-t-il déclaré. Au lieu de cela, « ils sont piégés dans le monde de la lumière ».

En théorie, a-t-il déclaré, en apprendre davantage sur le vol des insectes pourrait également aider un jour les ingénieurs à concevoir des voitures volantes.

Pour l’instant, une technique d’atténuation simple consiste à regarder dans la direction des lumières extérieures, a déclaré Sondhi. Si vous les dirigez vers le bas, « vous pouvez réduire la quantité d’insectes attirés par ces lumières ».

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