Vous ne pouvez pas aller sur la Lune avec la NASA ? Le cratère Mistastein au Canada est la meilleure chose à faire.

Le cratère de Mistastin sur Terre contient de grandes quantités de roche blanche brillante sur la majorité de la surface de la Lune

L'astronaute canadien Joshua Cottrick et l'astronaute de la NASA Matthew Dominic escaladent Discovery Hill sur le cratère Mistastin.
L’astronaute canadien Joshua Cottrick et l’astronaute de la NASA Matthew Dominic escaladent Discovery Hill sur le cratère Mistastin. (Photo de Gordon Osinski / Photo de Gordon Osinski)

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La plupart d’entre nous n’irons jamais sur la lune, mais nous avons ce qu’il y a de mieux dans notre cour : le Canada. Entre hockey sur glace, sirop d’érable et littérature décalée, le pays possède également l’un des meilleurs cratères pour étudier la lune sans sauter dans un vaisseau spatial.

Vous n’avez peut-être pas entendu parler du cratère Mistastein dans la partie nord de la province de Terre-Neuve-et-Labrador (et j’imagine que de nombreux Canadiens vous pardonneront, n’est-ce pas ?), mais il y a plusieurs raisons pour lesquelles il s’intègre si bien avec la lune.

Comme la plupart de ma vie amoureuse, l’emplacement éloigné du cratère est isolé de la plupart des humains et imite la solitude sur la lune ; La structure est similaire à ce que vous trouvez dans de nombreux cratères lunaires ; Et la région contient des roches rares qui ressemblent étrangement à ce que les astronautes ont trouvé sur la lune.

Ces qualités en font un terrain d’entraînement approprié pour les astronautes potentiels pour Artemis de la NASA mission, qui prévoit d’atterrir des astronautes sur la lune dès 2025. Mercredi, la NASA a franchi une étape importante vers le retour sur la lune et Lancé Un vol d’essai sans équipage appelé Artemis I, qui n’atterrira pas à la surface mais restera en orbite lunaire jusqu’à 25 jours pour prouver que la fusée et le vaisseau spatial peuvent voler en toute sécurité.

« On ne savait pas que ce cratère au Labrador était un cratère pendant les missions Apollo », a déclaré Gordon Osinski, géologue planétaire à l’Université Western au Canada, qui a guidé les astronautes autour du cratère. « J’aimerais voir tous les astronautes qui marchent sur la lune finir par venir à Mistastin. »

Mistastin, connu localement sous le nom de Kamestastin, est situé sur les terrains de chasse spirituels et traditionnels de la Première Nation Mushuau Innu et nécessite l’approbation de celle-ci pour être visité.

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Le cratère est essentiellement « au milieu de nulle part », explique la géologue planétaire Cassandra Marion, qui a visité le site six fois. Il n’y a pas de piste officielle et les visiteurs atterrissent généralement dans un petit avion cargo non pressurisé sur une zone de gravier broussailleuse, s’il n’y a pas un gros rocher sur le chemin. C’est souvent pluvieux et venteux. Quand il n’y a pas de vent, il y a beaucoup de mouches noires qui rongent.

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Situé dans l’Arctique canadien, le terrain accidenté est un mélange de taïga et de toundra. Les épinettes noires et les aulnes vivent à des altitudes plus basses, tandis que les mousses sont observées près des lits des rivières et à des altitudes plus élevées. Ensuite, il y a les délicieux petits bleuets partout dans la toundra. Si vous ne regardez pas où vous êtes assis, a déclaré Marion, vous pourriez vous réveiller avec un « cul violet ».

« C’est une maîtresse dure, en un sens », a déclaré Marion, « mais je reviendrai. » « C’est l’un des plus beaux endroits où je suis allé. On a l’impression d’être le seul là-bas pendant des kilomètres à la fois. »

En septembre, Marion et Usinsky ont emmené deux astronautes au cratère de Mistastein pour s’entraîner à la géologie et se renseigner sur les roches qu’ils pourraient voir sur la lune. Une grande partie de la roche est accessible par des affleurements ou des falaises apparues il y a des millions d’années.

Le cratère Mistastein s’est formé lorsqu’un astéroïde s’est effondré il y a environ 36 millions d’années et a laissé un trou de 28 kilomètres de large dans la Terre, comme on le voit aujourd’hui. De tels grands cratères, comme celui-ci, sont appelés « cratères complexes » et sont courants sur la lune, a déclaré Osinsky.

Les cratères complexes sont peu profonds et plats, plutôt qu’une dépression en forme de bol comme celle de l’Arizona cratère de météorite Où les astronautes s’entraînent aussi. Comme de nombreux cratères lunaires complexes, Mitastin possède également une montagne au centre appelée Central Peak.

« Ce cratère du Labrador n’est pas seulement un cratère d’impact complexe, il est également relativement bien conservé », a déclaré Osinski. « J’y suis allé plusieurs fois et c’est toujours très bien quand vous montez sur le rebord et que vous regardez littéralement dans cet énorme trou dans le sol. »

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Nous savons qu’être dans le cratère Mistastein n’est pas exactement comme la lune. Contrairement à la Lune, nous avons le vent, l’eau et le Wi-Fi. En fait, le Mistastin d’aujourd’hui ne ressemble peut-être pas à la Lune car il possède un lac (couvrant environ la moitié de la taille d’impact du cratère principal), probablement le résultat de l’assèchement des glaciers de la dernière période glaciaire. Mais ne laissez pas le lac vous tromper.

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Une grande similitude avec notre ami lunaire réside dans ses roches. C’est l’un des deux cratères sur Terre qui contiennent de grandes quantités d’une roche appelée anorthosite. L’autre est la structure d’impact Manicouagan fortement érodée au Québec, qui fait du cratère Mistastin, plus jeune et mieux préservé, le choix préféré pour la recherche et l’entraînement des astronautes.

Alors que l’anorthosite est rare sur Terre, elle est courante sur la Lune. Vous n’avez peut-être jamais prononcé son nom, mais vous le voyez chaque fois que vous regardez la lune : la roche est constituée de parties de couleur claire et hautement réfléchissantes largement visibles sur la surface lunaire appelées les hautes terres lunaires.

« Une partie de la raison pour laquelle nous voyons tant de choses sur la lune est la façon dont elle s’est formée », a déclaré Julie Stobar, géologue lunaire à l’Institut lunaire et planétaire du Consortium de recherche spatiale des universités.

Par rapport à notre planète, la surface de la Lune a été principalement sculptée par des cratères d’impact et des volcans.

Selon la théorie populaire de la formation, la Lune s’est réunie lorsqu’un objet de la taille de Mars est entré en collision avec une jeune Terre vers le début de la formation de notre système solaire il y a environ 4,6 milliards d’années. Des débris chauds autour de la Terre ont fusionné dans la lune, a déclaré Stopar, recouvrant la jeune lune d’un océan de magma – « essentiellement de la lave et de la lave partout ».

Dans une explication simplifiée, Stobar a déclaré qu’à mesure que l’océan de magma de surface se refroidissait au fil du temps, différents minéraux et roches ont commencé à se cristalliser. Les matériaux denses coulent et les matériaux plus légers flottent vers le haut, devenant essentiellement la surface de la lune. Le minéral dominant flottant à la surface était l’anorthite, qui est l’élément dominant des roches anorthosite.

L’histoire d’origine de l’anorthosite sur Terre est plus complexe et mal comprise, a déclaré Marion, qui travaille comme conseillère scientifique au Musée canadien de l’air et de l’espace. La recherche indique L’anorthosite est également susceptible de se former en raison du détachement de cristaux plus légers dans le magma, mais plus profondément dans le manteau. Au fur et à mesure que le magma se refroidit et cristallise lentement, les cristaux minéraux moins denses se séparent du matériau plus dense et se solidifient pour former une anorthosite. Les roches sont amenées à la surface par l’érosion et l’activité tectonique des plaques.

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Donc, le fait qu’un astéroïde ait juste cratéré dans cette rare région riche en anorthosite ? Eh bien, c’est la chance de la nature.

La collusion a provoqué des températures et des pressions plus élevées, fracturant, fragmentant et faisant fondre la roche. Marion a déclaré que les effets de l’impact à grande vitesse sont similaires à un impact majeur sur la lune.

« La façon dont les roches ont changé est similaire à la façon dont elles ont changé sur la Lune après l’impact », a déclaré Marion.

L’anorthosite se trouve dans cette zone du Labrador, souligne Marion, même si vous ne pouvez pas entrer dans le cratère lui-même.

Les astronautes voyageant vers la lune photographieront différents types de roches, telles que la roche fondue, et fourniront des observations pour aider des chercheurs comme Osinski sur Terre.

« Ils ne peuvent pas ramener tous les cailloux qu’ils voient. Nous voulons qu’ils fassent mentalement : ‘D’accord, j’ai 100 cailloux devant moi et je peux en ramener deux. » » [and] « Comment choisissez-vous cela en temps réel, en gros », a déclaré Osinski.

Si les astronautes peuvent ramener plus de roches lunaires, a déclaré Stobar, les chercheurs peuvent dater les cratères sur la lune et créer une meilleure histoire géologique de notre voisin et des débris flottants au début de notre système solaire. Elle a dit que nous pouvions également savoir combien d’eau a été livrée à la Terre et à la Lune par les comètes et les astéroïdes et tous les défis de la vie à l’époque.

« Je suis vraiment ravi de voir ce genre d’exploration se produire », a déclaré Stobar, qui est membre de l’équipe de la mission d’exploration orbitale de la NASA. « Scientifiquement, je sais que ce serait formidable car chaque fois que nous recevons des échantillons de la lune, nous en apprenons beaucoup. Même aujourd’hui, nous en apprenons encore beaucoup sur la lune à partir d’échantillons qui ont été ramenés il y a 50 ou 60 ans. à présent. »

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