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WASHINGTON: Les prix du gaz, de la nourriture et d’autres produits de première nécessité ont bondi en mai, faisant grimper l’inflation à son plus haut niveau en quatre décennies et ne donnant aucun répit aux ménages américains face à la hausse des prix.

Le département du Travail a déclaré vendredi que les prix à la consommation avaient augmenté de 8,6% le mois dernier par rapport à 12 mois auparavant, plus rapidement que l’augmentation annuelle de 8,3% en avril.

Sur une base mensuelle, les prix ont bondi de 1% d’avril à mai, une forte hausse par rapport à une augmentation de 0,3% de mars à avril. Les prix considérablement élevés de l’essence sont à l’origine de la majeure partie de l’augmentation.

L’inflation rampante aux États-Unis exerce une forte pression sur les familles, les obligeant à payer plus pour la nourriture, l’essence et le loyer et réduisant leur capacité à s’offrir des biens discrétionnaires, des coupes de cheveux à l’électronique.

Les Américains, les Hispaniques et les Noirs à faible revenu, en particulier, souffrent car, en moyenne, une plus grande proportion de leur revenu est consommée par les nécessités.

Les économistes s’attendent à ce que l’inflation diminue cette année, mais pas beaucoup. Certains analystes ont prédit que la mesure de l’inflation annoncée par le gouvernement vendredi – l’indice des prix à la consommation – pourrait tomber en dessous de 7% d’ici la fin de l’année.

En mars, l’IPC en glissement annuel a atteint 8,5%, le taux le plus élevé depuis 1982.

Une inflation élevée a également poussé la Réserve fédérale à ce qui sera probablement la série de hausses de taux d’intérêt la plus rapide en trois décennies. En augmentant agressivement les coûts d’emprunt, la Fed espère refroidir suffisamment les dépenses et la croissance pour freiner l’inflation sans plonger l’économie dans la récession. Pour la banque centrale, il sera difficile d’équilibrer.

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Les sondages montrent que les Américains considèrent l’inflation élevée comme le plus gros problème du pays, et la plupart désapprouvent la gestion de l’économie par le président Joe Biden. Les républicains au Congrès critiquent les démocrates sur cette question à l’approche des élections de mi-mandat de cet automne.

L’inflation est restée élevée même si les sources des hausses de prix se sont déplacées. Au départ, la forte demande de marchandises des Américains coincés dans leurs maisons pendant des mois après le coup de COVID a provoqué des pénuries dans la chaîne d’approvisionnement et fait grimper les prix des voitures, des meubles et des appareils électroménagers.

Maintenant, alors que les Américains recommencent à dépenser pour les services, y compris les voyages, les divertissements et les restaurants, les coûts des billets d’avion, des chambres d’hôtel et des repas au restaurant ont explosé. L’invasion russe de l’Ukraine a accéléré les prix du pétrole et du gaz naturel.

Et alors que la Chine assouplit les verrouillages stricts contre les coronavirus à Shanghai et ailleurs, de plus en plus de ses citoyens conduisent, ce qui fait encore plus grimper les prix du pétrole.

Les prix des matières premières devraient baisser dans les mois à venir. Plusieurs grands détaillants, dont Target, Walmart et Macy’s, ont signalé qu’ils sont maintenant coincés avec beaucoup de meubles de patio, d’appareils électroniques et d’autres marchandises qu’ils ont commandés lorsque ces articles étaient très demandés et qu’ils devraient les réduire.

Cependant, la hausse des prix de l’essence érode les finances de millions d’Américains. Les prix à la pompe sont en moyenne de près de 5 $ le gallon à l’échelle nationale et sont proches du record ajusté en fonction de l’inflation d’environ 5,40 $ atteint en 2008.

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Des recherches menées par le Bank of America Institute, qui utilise des données anonymes provenant de millions de comptes de cartes de crédit et de débit de leurs clients, montrent que les dépenses en essence accaparent une plus grande part du budget des consommateurs et entravent leur capacité à acheter d’autres articles.

Dans un rapport publié cette semaine, l’institut a déclaré que pour les ménages à faible revenu – définis comme ceux dont le revenu est inférieur à 50 000 dollars – les dépenses en essence ont atteint près de 10 % des dépenses totales en cartes de crédit et de débit au cours de la dernière semaine de mai. C’est en hausse par rapport à environ 7,5 % en février, une forte augmentation en si peu de temps.

L’institut a constaté que les dépenses de tous les clients des banques en biens à long terme, tels que les meubles, l’électronique et la rénovation domiciliaire, avaient diminué il y a un an. Mais leurs dépenses en billets d’avion, en hôtels et en divertissements ont continué d’augmenter.

Les économistes ont cité ce déplacement des dépenses des biens vers les services comme une tendance qui devrait contribuer à faire baisser l’inflation d’ici la fin de l’année. Mais comme les salaires augmentent régulièrement pour de nombreux travailleurs, les prix des services augmentent également.

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